【Space X 专题】SpaceX 持续茁壮,马斯克要圆登上火星梦(三)

2020-06-12    收藏656
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【Space X 专题】SpaceX 持续茁壮,马斯克要圆登上火星梦(三)

在未来四年时间里,SpaceX 已经接到 33 个商业发射订单,他们已经有一个计画在 2017 年实现载人飞行任务,另外在德州的补贴帮助下,通过租赁政府设备,SpaceX 将会在当地构建自己的太空中心,所有这些举动都让我们发现,如今 SpaceX 已经是火箭发射行业里面一个很有实力的企业了。NASA「公私合营」的模式得到了验证,也得以让他们专注在商业开发,而非产品本身上。

但是现在,对马斯克和他的投资人来说,有个问题是除了成为一家更好的火箭製造厂商之外,SpaceX 能否有所超越。他们希望不局限在解决挑战性问题上面,而是能够开启一个太空经济。我们的世界非常渺小,但是整个太空却是浩瀚无垠,人类可以在如此巨大的太空领域里面尽情地提升自己的生产力,即便现在还没有人能够非常了解如何实现。Founders Fund 风投公司的 Scott Nolan 把人类进行太空探索的不确定性和网路创立时期进行了比较,「在这个资讯交换如此快速的时代,你真的不清楚哪些企业会脱颖而出。」

举个例子,如果价格不是太昂贵的话,投资人希望能在较低的太空轨道里面发射比现在数量更多的新卫星,实现他们彼此之间更强大的通讯和成像功能。由于发射成本非常高,目前的卫星无法经常升级,而且为了让国际太空站的执行时间更长一些,他们与地球的距离也非常遥远。因为如果一颗卫星飞行距离地球越近,其轨道衰退的也会越快,最终会导致这颗卫星故障。这种状况会产生一个问题,那就是卫星和国际太空站里面使用的电子设备,基本上採用的都是相对较老的技术。

压低成本之计,研发可重複利用火箭

如果载人太空梭的发射够便宜,也可以应用在目前航空公司的飞机上,过去需要一天时间的环球航班,说不定只需要几个小时就能飞到了。此外,太空旅行也极有可能成为一种收入来源,比如从事商业研究,甚至在小行星上採矿,但如果你希望让上述所有想像变成现实,并且可持续运作,有一个因素要考虑进去,也就是成本必须要够低。有一个反面教材,NASA 之前希望在其国际太空站里提供商业研究业务,但是由于成本过高,最终失败。

成本 600 万美元(甚至更低)的航太发射能够取代成本 6,000 万美元的航太发射吗?解决这个问题有一个方法,即发射火箭最好可以重複使用,而不是用完一次就扔掉,毕竟他们的成本堪比一架波音 737 飞机。让火箭可以重複使用,可以节约巨大的成本:SpaceX 表示,火箭的成本约为 5,400 万美元,而燃料成本只有 20 万美元。

【Space X 专题】SpaceX 持续茁壮,马斯克要圆登上火星梦(三)

因此,SpaceX 把工作重心放在了蚱蜢(Grasshopper)火箭上,这款火箭和 Falcon 9 火箭有些相似,但是它可以垂直起飞和着陆。我们前面就提到,目前 SpaceX 发射的每颗卫星几乎都是使用了这款可垂直着陆的火箭,而且该公司甚至还希望这款火箭可以在海上「着陆」。到目前为止,蚱蜢火箭还不是一个成功的产品,但是 SpaceX 内部人士透露,他们收集到的资料显示,这个体积巨大的最新款火箭已经可以从超声波速度稳定下降,最终实现精準降落了。这将会是一个杀手级应用。

然而,一些观察家担心 SpaceX 正在变得不那幺灵活敏捷了,在获得了美国军方的大单之后,他们可能会失去自身优势。如今马斯克也不可能和每一位员工交流了,因为员工数量已经达到了数千人。的确,员工标準仍然要求很高:去年夏天,在经过绩效考核之后,该公司炒掉了 400 个表现不佳的员工,他们因此也被告上了法庭。不仅如此,随着 NASA 与 SpaceX 的合作期将至,NASA 负责 SpaceX 项目执行官 Horkachuck 也感到厌烦,因为他发现该公司表现的越来越像传统承包商了,而这些承包商正好是 SpaceX 过去所鄙视的。与此同时,NASA 前内部风投资本家 Alan Marty 也开始担心 SpaceX,因为他觉得公司正在失去其颠覆创新和商业化的竞争力,反而变得越来越官僚主义了。

另外,在融资和与投资人打交道的过程中,也让 SpaceX 无法集中注意力。据报导称,今年初该公司就开始寻求其他融资交易,公司估值大约在 100 亿美元,但是募集资金的过程并不顺利。「SpaceX 目前没有募集到任何资金,而且在那个量级上,也没有完成任何(或更高的)外部估值。」一位 SpaceX 发言人说道。

进行安全测试,总有一天载人上太空

据报导称,马斯克还有很多事情没搞定。虽然他贵为特斯拉公司 CEO 和 Solar City 公司主席,但是他身边的人都表示,马斯克依然「专情」于 SpaceX,因为他对自己的长期目标──火星非常癡迷。SpaceX 获得了 NASA 16 亿美元的大单之后没多久,在德州火箭测试工厂里的一次会议上,马斯克就给了某些公司董事一个大惊喜,他表示火星太空船的设计几乎已经全部完成了。2009 年,他承诺能在去年实现月球太空旅行。

一个着迷于飞上火星的 CEO 看上去似乎不太可靠,但 SpaceX 的支持者们却认为这反而保护了公司文化,且至少对公司短期目标是有帮助的。此外,SpaceX 进行的火箭着陆试验所收集到的资料同样引起了科学家的兴趣,因为他们希望让货物在火星上降落。

不过与此同时,SpaceX 下一个里程碑似乎显得更加低调:他们要验证在 Dragon 2 载人太空梭内的人类乘客是安全的。首先,他们要进行一个发射中止试验,验证火箭在发射之前若有出问题,太空舱要能脱落,并使用自身推进器飞行确保机组人员的安全。如果一切进展顺利的话,SpaceX 还将进行内部飞行测试,要验证在到达太空轨道之前,如果发生火箭解体,他们的载人飞船是否有能力扮演救生飞船的角色。这些安全措施试验,其实表示 SpaceX 有朝一日势必会带着太空工程师飞上天,而不是闹着玩的。

正如马斯克所说,火箭不是一个简单的项目。但他相信,到 2040 年可以让数千人登陆火星,把那里变成人类新的殖民地,到时他已经 70 岁了。

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